行业“独角兽”渐显?自动驾驶出现新拐点

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伴随特斯拉等有着全新产业思维的新兴车企逐渐成长起来,汽车行业在多年的喧嚣后,俨然用一种全新的姿态叙写起下一个事关人、车、生活的全新脚本。而当时代的裂痕愈发为无缝驾乘、智慧出行等理念践行时,整个产业的参与者,都不得不为自己在自动驾驶领域,开启一个话语权迁徙的新时期。

或许,自从自动驾驶的概念形成以来,作为激进科普者的特斯拉,却以一次次关联事故,令这一技术的前景深陷发展的漩涡,但话又说回来,无论是从技术的前瞻性,还是从政策的推动上去看,如何以自动驾驶为要点,构建智慧出行的基本框架,就是市场大趋势的指导方针。

先发优势的红利,未必能够永远持久。可一旦入局慢了、晚了,属于未来的那道窄门终究不再为之打开。因而,从海外专注该领域的Waymo与Cruise等,到如今多如牛毛的国内新创企业,无一不在将深化自动驾驶技术,作为当下最重要的课题。

今年2月初,曾一度被视为“独角兽”潜在人选的小马智行,在官宣1亿美元C+轮新融资后,其首批搭载其最新一代系统的自动驾驶汽车,正式从标准化产线下线。而当下,在推进自动驾驶真正落地的层面,又将RoboTaxi车队再度规模化。

新创车企在该领域所展露的臂腕,确实能揭露一些关于技术迭代所能造福未来社会的雏形。然则,以现阶段社会发展的现状以及法律与伦理的建设,何时能实现真正的自动驾驶,似乎还是一个未知数。

从新人到行业“顶流”?

实现自动驾驶的目的,无非是促使本就机械属性较强的汽车彻底完成向“工具”的转变,从A点将人们安全地送往B点就是其所需的唯一功能。不论整个行业对这一过程的演变做何感想,但自动驾驶技术的迭代就是在对此种诉求进行着最深刻的解答。

当然,对于如何实现自动驾驶,汽车行业早已作出判断,即:基于环境感知技术,根据决策规划出目标轨迹,通过侧向控制和纵向控制系统配合,使车辆在行驶过程中能够准确,稳定跟踪目标轨迹,从而实现如速度调整,距离保持,换道和超车等基本操作。

下放到小马智行身上,作为一家成立于2016年,立足于美国硅谷与中国大陆,在硅谷、北京和广州均设有办事处和开发团队的新公司,从一开始就选择致力于研发L4、L5级的自动驾驶技术。

兴许在拥有强大资本或企业背书的Waymo、Cruise和Aurora面前,小马智行并不一定有着完备的优势,只是说,在得到丰田资金层面大力支持的两年时间内,在自动驾驶领域中的地位日益提升也好,在资本市场开始受到中外企业和投资机构的关注也罢,小马智行的发展还是达到了一个新高度。

不可否认,在技术上,自动驾驶系统只需使用传感器从环境中获取信息,从而生成解决方案。但我们也得认识到,至今尚没有一种传感器能保证在任何情况下都能提供完全可靠的信息。

将多个传感器采集的信息进行相互补充、印证,形成对周围环境的综合描述,从而利用多传感器数据间的冗余和互补,获得真正需要的信息。这是整个行业的发展共识,自然也成了小马智行用以推进最新一代自动驾驶技术验证的基本法则。

很长的一段时间里,最常用来持续扫描驾驶环境的传感器,包括雷达传感器、摄像头、激光雷达和超声波传感器。那么,在技术实现端,从小马智行此次落地北京亦庄的自动驾驶车辆上,同样能看到,其最新一代PonyAlpha X的感知硬件,也包括了四个固态激光雷达(由 Luminar 提供)、4个毫米波雷达和7个摄像头。

其次,为了提高感知精度,并能实现实时的数据更新,小马智行直接采用了以激光雷达、顶置天线、轮速传感器、惯性测量单元、摄像头所达成的融合定位。

不得不承认,对于身处在消费端的用户而言,其实很难对此种硬件更新的逻辑有所触动。但通过小马智行此次对外公布的技术栈中,以数据为驱动的快速迭代方式,实则亦能从表面传递出自动驾驶真正来保证车辆感知能力快速提升的要点。

“实际道路测试自动化的路测数据分析和可用数据挖掘自动化的标注数据生成结合自研的标注平台和标注人员对数据进行大规模标注模型定时更新自动化的仿真验证,包括模型、模块和系统层面评估”,而这一整套从数据端驱动快速迭代的结果就是:

从实际感受出发,正如小马智行介绍的那样,相比前作,由于PonyAlpha X系统实现了360度无盲区感知,在处理长尾场景处理能力上有着更为优化的方案能提供。

无论是在车辆起步、加速、刹车这样的常规行驶阶段,还是在应对突发事件、规避障碍、提前预判道路情况等层面,这一系统为乘员所提供的舒适性和安定性,都属于上乘的。

至此,从过去的封闭试验场,到来到像北京亦庄这样的开放式道路,此种执行效力,似乎已经在促成着自动驾驶的正式落地。特别是伴随小马智行针对 PonyAlpha X,从 2020 年 11 月开始搭建的自动化标准化产线投入应用,回到所有人最关心的话题上,在技术迭代上能做到持续精进的小马智行,是否能成为像华为、大疆、宁德时代那样的在某一领域的中国“独角兽”企业呢?

产业竞争,无法单打独斗

在决定自动驾驶能力的道路数据收集指标上,小马智行已经在中美等地积累了超过500万公里的测试里程。这一数据已经说明,在全球范围内,小马智行仅是落后于Waymo(测试里程为3219万公里)、百度(测试里程为700万公里)等少数企业的存在。

而回到此次小马智行创意日上,随着联合创始人兼CEO彭军对外表示,“以‘虚拟司机’技术为核心,我们将加强和整车制造企业合作,打造真正便捷的未来出行工具,同时也将与出行平台合作,打造最好的出行服务,最终给用户带来优质的出行体验。”

且不论自动驾驶能否就此大面积地向全国范围铺开,但至少,小马智行在推进这一技术进入实际应用上,似乎从未停止过。小马智行才在4月28日宣布,其Robotaxi服务PonyPliot+全面升级。小马智行最新一代自动驾驶车辆加入Robotaxi运营车队,向公众提供服务。

所以,当其决定将Robotaxi服务全面向北京公众扩大开放,计划接下去在上海全面启动,还将携手T3出行,共同推进 Robotaxi 服务的运营范围,这似乎已在间接向外界宣布,自动驾驶在现实运用层面又近了一步。

毕竟仅仅是在北京,小马智行的Robotaxi服务范围,将覆盖北京经济技术开发区150平方公里核心运营区域,包括约150个站点,运营时间从早8:30持续至晚22:30,囊括早、晚高峰以及夜间时段。

但是,自动驾驶不同于其他可以单兵作战就可以改朝换代的行业。让自动驾驶汽车变成一个可量产的产品,仍然只是一方面。

要知道,撇开小马智行在其PonyAlpha X上的硬件精进,自动驾驶的之所以未得到全面铺开,或许并不在于像小马智行Robotaxi计划能在多少地方实现商业化落地,更在于车辆与其他交通参与者或是基础设施是否有直接数据链接。

在以前,车与车(V2V)、车与基础设施(V2I)或两者的同时使用一般是服务与安全性能、交通效率和信息娱乐系统。可作为实现自动驾驶的核心,车联网(V2X)通信支持是将许多车辆发出的单个信息汇总起来。由此形成的车载移动网络,才能帮助捕捉到驾驶员或车载传感器原先看不到的地方。

固然,北京自动驾驶载人路测牌照已是全世界最难获取的牌照之一,在完成不少于5000公里封闭测试场训练以后,还需进行自动驾驶能力评估和专家评估,并设置很多科目,来全方位的考验系统的智能化,稳定性和可靠性。小马智行能完成这一步,很不容易了。

可是,即便从出行需求角度出发,由于占比最高还是城市通勤,如其联合创始人兼CTO楼天城表示,“在五个城市逐步扩大运营规模,有机会学习各地不同的路况,来验证技术的可靠性。我们要保证资源得以有效利用,数据的‘量’很重要,‘质’也同样重要。”小马智行在促使自动驾驶民用化方向的决心非常坚定。

但V2X 技术具备强外部性,需要对整体道路基建做整改,对通信协议做规范,同时对高速移动通信的质量提出更高的要求,这就意味着,小马智行集中力量攻克的核心,当前还是缺乏适应性,相信这也是小马智行面对对此要求相对简化的物流业,成立小马智卡的原因。

此外,要实现更高级别的自动驾驶乃至无人驾驶,就需要通过5G 技术为车联网 (V2X)赋能。中国在5G技术的发展早已走进了世界先列,只不过自动驾驶的实现从不是一家企业,甚至一个国家的事情。行业全球性协同,是其躲不过的一环。由此一来,在技术“变现”的时间节点一再往后顺延,于这些新创企业来说,更不是一件好事。

其命维新,谈何容易

不可否认,截至2021年3月,随着公司融资总额超11亿美元,估值超53亿美元,小马智行已然成了全球最有价值的自动驾驶公司之一。而凭借人工智能技术领域的最新突破,能与丰田、现代、一汽、广汽等国际国内一流车厂建立合作,并成为全球首家在中美均推出自动驾驶出行服务(Robotaxi)的公司,也是在证明它的“不简单”。

同时,鉴于早在2017年12月,工信部发布的《国家车联网产业标准体系建设指南(智能网联汽车)》中指出,智能网联汽车是指搭载先进的车载传感器、控制器、执行器等装置,并融合现代通信与网络技术,实现车与X(人、车、路、云端等)智能信息交换、共享,具备复杂环境感知、智能决策、协同控制等功能,从而实现“安全、高效、舒适、节能”行驶,最终达到可替代人来操作的新一代汽车。

此后由国家发展改革委等11个部门联合印发的《智能汽车创新发展战略》中又提出,到2025年,中国标准智能汽车的技术创新、产业生态、基础设施、法规标准、产品监管和网络安全体系基本形成。实现有条件自动驾驶的智能汽车达到规模化生产。

当我国在发展智能网联汽车的过程,实打实地将自动驾驶列为了产业发展的最终目标时,这一的政策支持势必会造就一个新兴产业的风起。而小马智行的壮大自然也有了诸多利好政策的背书。

但另一方面,寡头的诞生哪有那么容易。据数据统计,在这两年时间内,事关自动驾驶领域的投资就超过数十起,相关金额已累计达800亿元以上。到了2021年,涉及自动驾驶技术的投资、融资也已经逼近了30起,披露投资融资总金额也在180亿元左右。

对于小马智行这样的新创企业而言,其快速成长的要素的确需要归结于强大的融资能力,但何时能以技术“变现”更是决定其能否可持续发展的关键。

如今的资本市场,总处于快速火热,却又快速冷静的阶段。此前,能引得众人一股脑儿投资的新能源造车1.0时代就是这样。那么,当下自动驾驶的风起又是否能规避这样的不良循环?

表面上,根据发展战略,我国在推进高度自动驾驶的智能汽车在特定环境下市场化应用上非常积极。智能交通系统和智慧城市相关设施建设取得积极进展,车用无线通信网络(LTE-V2X 等)实现区域覆盖,新一代车用无线通信网络(5G-V2X)在部分城市、高速公路逐步开展应用,高精度时空基准服务网络实现全覆盖。

可事实上,不仅是关于ADAS和高级自动驾驶标准的规范上政策有所尚缺,对于行业未来的技术走势和标准建设缺乏指引性文件,在对于相应的关键技术企业,如感知传感器企业的政策扶持、如税收减免和政府补助等还未明确和普及。那么,作为在现阶段靠融资发展的新创企业,更需一个可以依赖的要素。

“打造未来出行生态需要很多合作伙伴共同努力。”只能说,当下的小马智行已深知重点在哪里。

从北京街头摆弄着号称能自动驾驶的“手推车”,到致力于提供安全、先进、可靠的全栈式自动驾驶技术,实现未来交通方式的彻底变革,小马智行的5年,像极了这一行业的发展蓝本。但立足当下,扩大自动驾驶出行(Robotaxi)服务规模还只是第一步,磨练与沉淀,终究是有志于构建中国自动驾驶产业链的所有人,必须贯彻的过程。而想要成为自动驾驶独角兽,相信不止是小马智行,所有深耕该领域的初创公司都会有很长一段路要走。

来源:汽车公社

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