植入大脑/数字永生!除了逃离地球,他还做了什么?

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太平洋时间8月28日,特斯拉CEO埃隆·马斯克(Elon Musk)的另一家公司Neuralink召开了一场技术发布会。在15万名直播用户的围观下,Neuralink展示了运行中的脑机接口Link V0.9和自动手术机器人V2。

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这项技术的原理,是在生物的大脑皮层中植入硬币大小的Link V0.9芯片,以此作为脑机接口,机器将捕获大脑内部的电极信号,传输到外界的电子设备上,实现“脑”与“机”的实时通讯。

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在外科手术机器人V2的主刀下,芯片植入过程可实现自动化操作:局部麻醉后,一台带有柔性电极丝(Threads)和微型针头的缝纫机,避开血管,将头骨打开一小块,然后快速精准地将接口植入到正确的位置上。乍一听很吓人,但是整个过程只需要一台近视矫正手术的时间。

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其中,Neuralink的脑机接口芯片组包含12颗芯片,每颗芯片均集成了256个独立可编程放大器,能够处理256个通道的数据。整个芯片组总共有3072个通道,可读取3072个电极的信息。

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同时,Neuralink也是全球为数不多掌握脑用柔性电极丝制备技术的团队,柔性电极丝用于连接大脑生物组织,细小薄软,能够有效降低生物组织炎症以及免疫反应,是负责接收和反馈脑电波的通路。

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为了展示该技术的特性,马斯克在发布会上牵来了三只小猪:

第一只小猪,没有植入任何脑机设备,它表现得很健康;第二只小猪,曾经植入过脑机接口,后来取出,它同样很健康,这证明了手术可逆且不会对身体造成影响;第三只小猪,正佩戴着脑机接口设备,它将在现场拆除设备,这也是最关键的一只小猪。

第三只小猪的大脑活动,通过脑机接口无线传输到附近的电脑。当它走动时、受到抚摸时、吃到零食时,电脑上的图表都显示出了它的大脑神经元反应,而Neuralink的神经科学家可以通过这些脑电波信号,判断小猪的大脑活跃状态。

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虽然目前还只是初级演示,但是这只小猪已经向我们展示了Neuralink技术的潜力。

时间回到4年前,Neuralink由马斯克于2016年创立,总部设于美国旧金山,主要从事所谓的“神经织网”(Neurallace)技术开发,研发电脑与人脑融合技术。创办不久后,Neuralink就从公众的视线中消失,直到2019年中,这家神秘的公司才召开了关于脑机接口研究的发布会。很快,Neuralink把最新的研究成果带到了世人面前。

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Neuralink创办的初衷,正是马斯克对于人工智能(Artificial Intelligence)的警惕。对于AI,马斯克可以说是又爱又惧,在DeepMind发布宇宙最强围棋智能AlphaGo之前,马斯克就已经是DeepMind的投资人了,此外,他也自己创办过OpenAI组织。但是马斯克本人在很多场合都发表过对人工智能发展过快的担忧。

因为这一点,他与Google联合创始人拉里·佩奇(Larry Page)的关系也产生过裂痕,在马斯克看来,Google很可能创造出人们意想不到的“邪恶之物”,最终使得AI失控。

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AI不断进步,与之对应,人脑也应该不断升级。对此,马斯克给出的解决方案,就是通过加强人脑来对抗未来的AI。马斯克曾表示,AI终将在智力上超越人类,人类唯一击败AI的方法就是拥有相同智力水平的脑机接口。

在初期,Neuralink的技术可以用于医疗领域,包括帮助瘫痪病人借助外界恢复行动力,解决某些大脑相关的疾病,如癫痫、帕金森等等,还可以模拟催产素、血清素等化学物质的释放,从根本上解决抑郁、失眠和焦虑等疑难杂症。

等技术发展到一定程度,开发出全脑接口,就可以通过它接入其它设备,用大脑直接控制机器(譬如说用意念开特斯拉),或是让意念取代语言、直接通过大脑信号进行沟通,又或者借助外部的计算机提升大脑的运算能力或记忆,与AI进行抗衡。

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到了最后,还可以实现终极的赛博朋克幻想——数字永生。通过脑机直接将大脑中人的记忆和意识彻底电子化,上传到数字空间,永久保留在网络中。

在今年上半年的一部新美剧《UPLOAD》中,一位年轻的电脑程序员,在一次自动驾驶汽车事故中受伤,临死前他同意将自己的大脑上传到一个名为Lake View的虚拟世界,之后便开始一段云端人生,这个虚拟世界的思想能够通过电话或视频与现实世界中的亲人保持联系。这就是数字永生的演绎。

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当然,大脑是人体中最重要的器官,也是生命体中最复杂的物体之一。大脑中约有1000亿个神经元,每个神经元与10万个类似的神经元相连,而且每个神经元的放电模式不同,编码模式不同,信息处理方式也不一样。真正要实现全脑接口,这个世纪甚至下个世纪能不能完成都是一个疑问。

对此,Neuralink公司的联合创始人弗利普·萨布斯(Flip Sabes)则认为,要实现工程学上的问题,我们无需理解大脑,只要能够让神经元和计算之间进行交流就可以了,其他的问题机器学习会帮我们解决。

马斯克则表示,25年内Neuralink将有望开发出全脑接口(Whole Brain Interface),即让人类大脑的神经元和机器连接在一起,并让计算机技术成为人类脑力活动的扩展。

从技术难度来看,我们距离全脑接口还有很长一段距离,但是这也不妨Neuralink朝这条路上不断探索。而这,也不是马斯克第一次在别人不看好的领域投注了。

除了想要进入数字世界,马斯克还想逃离地球。

美国东部时间5月30日,搭载两名美国宇航员的SpaceX龙飞船从肯尼迪航天中心的39A发射平台升空,乘“猎鹰9号”火箭飞往国际空间站。

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这意味着自2011年亚特兰蒂斯号航天飞机退役后,美国再一次拥有载人航天飞行器(过去九年,美国宇航员前往国际空间站,只能购买俄罗斯联盟号飞船的“船票”)。

而尤为特别的是,完成此次载人发射任务的,就是埃隆·马斯克(Elon Musk)一手创办的私营航天公司SpaceX,经此一役,SpaceX也成为全球首家掌握载人航天技术的私营企业。

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SpaceX全称Space Exploration Technologies Corp(太空探索技术公司),总部位于美国加利福尼亚州霍桑,于2002年由马斯克创办。创办之初,SpaceX的目的就是降低太空运输的成本,并最终进行火星殖民。

2001年,马斯克脑海里诞生了『火星绿洲(Mars Oasis)』的想法,计划向火星发射一个小型实验温室并依靠火星土壤种植植物,“这个温室将成为生命曾到达的最远处”,目的是为人类登陆做准备。

2002年初,雷厉风行的马斯克说做就做。他跑去莫斯科,想要找俄罗斯的Kosmotras国际宇航公司购买3颗洲际弹道导弹用来进行实验,但是最终因价格过于高昂而空手而归。在回程的路上,马斯克就想,QTMD,我们自己造火箭(大雾)。于是,马斯克找到了当时的火箭工程师Tom Mueller(现任SpaceX推进部门首席技术官),SpaceX诞生了。

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成立以来,SpaceX一直在不断研发新技术,取得了许多国有航天机构都未曾达成的成就——2008年,其设计、制造并发射了世界首个由私人投资的轨道级液体燃料火箭猎鹰1号;2010年,首次成功将货运龙飞船送入低地球轨道并回收;2012年开始使用货运龙飞船为国际空间站运送货物,这也是历史上第一艘商业运营的货运飞船;2015年12月,猎鹰9号一级助推器成功着陆回收,并在次年成功在海上着船回收。

2017年3月,SpaceX第一次重复使用猎鹰9号运载火箭助推器,并再次成功着陆回收,使猎鹰9号成为第一枚可以多次重复使用的液体燃料火箭;2020年5月,SpaceX成为历史上第一家实现载人航天的商业公司。如今,SpaceX已具备制造、发射、回收、复用运载火箭的能力,并且能够发射载人飞船以及卫星系统进入各种轨道,可算是是世界首屈一指的私营航天企业。

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早年,开始造火箭的时候,马斯克就“吹牛”要把特斯拉的跑车送去太空。于是在2018年2月,人类现役运力最强火箭——SpaceX的“重型猎鹰”在弗罗里达州肯尼迪航天中心首飞成功,那次发射带上了一辆樱桃红的特斯拉Roadster跑车。车上播放着David Bowie的《Space Oddity》,马斯克还在车辆的电路板上留了一行小字『Made on Earth by Human』(产于地球,人类制造)。瞧,吹的牛又实现了。

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在马斯克眼中,人类如果局限于一个星球,长期生存必将受到威胁。他认为,如此一来,人类早晚有一天会因一场灾难而毁灭,例如小行星撞击地球、超级火山喷发、核战争或瘟疫大流行。于是就萌发了移民火星的念头。

然而,以我们人类短暂而又脆弱的生命,很难去到更有趣的地方。这就将马斯克的SpaceX和Neuralink结合起来了,将人类的大脑/思想/人格上传至数字世界,以永生的姿态前往宇宙的任何地方。这是马斯克的浪漫,也是人类的浪漫。

既然有了SpaceX的技术支持,那肯定还得干点什么。

2015年,基于SpaceX的进展,马斯克又突发奇想,在西雅图宣布推出一项太空高速互联网计划——Starlink星链计划,旨在凭借远远超过传统卫星互联网的性能,为全球实现超高速的网络通讯。

星链计划在2020年代中期之前,在三个轨道上部署接近12000颗卫星:首先在550公里轨道部署约1600颗卫星,然后在1150公里轨道部署约2800颗Ku波段和Ka波段卫星,最后是在340公里轨道部署约7500颗V波段卫星。按照马斯克的设想,这些星链卫星将替代光纤,为全球提供高速、稳定又便宜的网络连接。上网速度将得到大幅提升,达到1Gbps,是目前平均网速的180倍。

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又是说干就干,2018年2月,SpaceX在美国加州范登堡空军基地成功发射了一枚“猎鹰9号”火箭,将两颗小型实验通信卫星送入轨道,星链计划由此开启。2019年10月,马斯克成功通过星链发送推特,并表示星链已能提供天基互联网服务。

之后SpaceX几乎保持不间断的卫星发射。就在这个月初,SpaceX成功发射了第12批星链互联网卫星,此次发射使得星链入轨卫星总数达到713颗。按照计划,Starlink的目标是到2020年在美国北部和加拿大提供服务,到2021年将其服务范围扩大到接近全球。

目前,星链技术的目的是为全球的网联通讯提速,但是未来的目标或将用于行星间的通讯,譬如说从火星到地球之间的信息传输。

面对这些疯狂的想法,很多人都觉得是天方夜谭,甚至不会相信有人会以此为契机创业。但是马斯克做到了。他本身就是一名极客出身,曾短暂进入斯坦福大学攻读应用物理学博士学位(后休学创业),SpaceX的同事表示,马斯克学习能力高深莫测,仅仅花了2年时间就基本掌握了火箭的设计原理。

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马斯克自己也曾说“我知道我的火箭的每一个细节,以及所有过去。我可以告诉你告诉表面材料的热处理过程,哪里发生了变化,我们为什么选择这种材料,甚至是锻造技术。”

因为懂技术、相信技术。从非主流电动车到成为全球市值最高的车企,特斯拉用了16年;从异想天开到改写商业载人航天史,Space X用了18年。

然而,你以为马斯克的疯狂就到这里了吗?不,有时候疯狂和玩笑就在一念之间。

2016年12月,某天马斯克堵在路上,发推文吐槽:“堵车快把我逼疯了,我要开始挖隧道。”不到1小时,这个项目就被正式命名为The Boring Company(Boring有无聊和挖洞的双关意思)。当时很多人都以为这又是马斯克开的一个玩笑,2小时之后,他再发推文:“我们真的要开始挖隧道了。”

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2个月后,Space X总部的停车场内,一个至少深15英尺、宽50英尺的“大井”已经开挖。现场的大型设备上印着The Boring Company的Logo,人们终于意识到,马斯克的“无聊隧道公司”真的开始运营了。

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马斯克的想法是,目前的地面交通都是2D形式的,当前道路的容量远远跟不上私家车数量的增长,这是造成地面交通拥堵的根本原因。因此要解决这个问题,必须通过3D的形式进行拓展,而这个拓展有两个方向:地上和地下。

地上的方案有两种:立交桥和飞行汽车。立交桥已经有了,但效果似乎不太理想,而飞行汽车,马斯克认为不可行。于是,就有了The Boring Company的地下隧道。

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2018年11月,The Boring Company第一条示范隧道在洛杉矶亮相。这条隧道直径仅有12英尺,能容一辆小汽车通过,汽车安装导轮后就可以高速前进。理论时速可达150英里/小时(相当于241公里/小时),这是什么概念?国内地铁时速不过80~100公里/小时。

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这条隧道最惊人的地方,是它的成本控制——在美国修建一条普通隧道通常所需时间3~6个月/英里,成本约10亿美元/英里,而The Boring Company这条隧道仅仅花了1000万美元(不含TBM购买成本),比原成本降低了99%!

到今年5月,The Boring Company又完成了在拉斯维加斯会议中心地下隧道的阶段工作。该项目计划在拉斯维加斯会议中心地下建造名为“LVCC Loop”的高速隧道,一旦完成,该项目将成为The Boring Company运营的第一个商业运输项目。

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按计划,LVCC Loop项目将于明年CES展会开幕前竣工,并对外开放(明年1月)。该隧道每小时可运送4000多人,可将至少15分钟的步行时间缩短为不到2分钟。在拉斯维加斯隧道阶段性完工之后,The Boring Company又接到了当地两家大型赌场Wynn Las Vegas与Genting的新订单。

在挖地道的同时,马斯克也没闲着。他先是在自己推特上公布了印着The Boring Company公司名称的首款周边——“世界上最无聊的帽子”:

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不久之后,他又推出了另一个跟挖隧道风马牛不相及的产品:火焰喷射器:

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望着挖隧道凿出来的废土,马斯克又冒出来个新点子:用这些废土造砖头。他声称利用这些砖头,两个人可以仅用一天时间就能轻松垒起一整面外墙,同时还在积极谋划着把它做成乐高模组似的拼装套件:

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然而,The Boring Company最厉害的的运用,可能是要与另一项黑科技——Hyperloop融合在一起。

Hyperloop,中文名“超级回路真空管道列车”,或者可以简称“超级高铁”,它是一种高速运输系统概念,由马斯克及其所属SpaceX公司于2012年提出。

其核心理念就是通过一种称之为“Pod”的胶囊运输载体,在管道“Tube”中无空气阻力和摩擦力的情况下高速行驶。设计文件最初是发布在Tesla和SpaceX内部论坛中,最终在2013年8月向大众公开。

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Hyperloop的初衷,是因为马斯克不满美国的高速铁路。Hyperloop系统采用全新的动力结构,运输舱运行于减压、近真空的管路中,以电磁悬浮原理轨道中行驶,运输舱则使用线性感应马达和空气压缩机推进,理论上,运输舱可以在真空隧道中达到超过1126公里/小时的速度,不仅能与客机速度媲美,而且不会像飞机一样产生高碳排放量。

在马斯克的设想中,这套亚音速浮空列车,可以由西尔马(洛杉矶北部的一个区)起,连接到海沃德(旧金山以东),绵延约350英里(560公里),乘客理论上能在30分钟内跨越约350英里(560公里)的距离。

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在过去几年中,Hyperloop已经获得了全球的关注和投资,获得许多风险投资公司支持,如Virgin-Hyperloop One,HTT和Transpod,该技术已经开发并逐渐形成商业化,几家公司和机构都在竞逐建成全球第一个可完全运作的超级高铁。

大胆想象一下,如果在The Boring Company的隧道中直接铺设Hyperloop,是不是配合得天衣无缝?一时兴起而创立的无聊公司,似乎又要开始改变世界了。

除了上天和入地,马斯克对地球能源的发展也十分关心。

最初,特斯拉诞生就是改变对石油能源的依赖,但马斯克的能源宏图不止于此,因为还有SolarCity。

SolarCity是全美国最大的太阳能发电公司,专攻家用及商业光伏发电项目,总部位于美国加利福尼亚州圣马特奥。该公司是美国太阳能发电系统供应商龙头,提供系统设计、安装以及融资、施工监督等全面的太阳能服务,以低于电力公司的价格向客户供电。现时,公司员工人数超过14,000人。

该公司由马斯克的两个表兄弟林登·里夫(Lyndon Rive)和彼得·里夫(Peter Rive)创立,马斯克初期投入1000万美元,是最大的股东和董事会主席。

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自2006年成立以来,SolarCity发展迅速,于2012年12月在美国纳斯达克上市 (SCTY);至2016年,SolarCity已经拥有超过33万客户,遍布全美27个州份。除了太阳能业务外,SolarCity亦跟特斯拉有合作,提供家用能源储备产品Powerwall,配合太阳能板使用;此外,还发布了针对商用和公共事业的储能产品PowerPack和进阶版Megapack。

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2016年11月,特斯拉汽车以26亿美元收购SolarCity,成为太阳能能源史上最大的一笔交易,SolarCity亦正式成为特斯拉汽车旗下的公司。

和马斯克的其它公司一样,SolarCity的目标也是要改变世界。Solarcity的太阳能系统不仅可以向家庭供电,还可以将多余的电通过Powerwall储存起来,再通过充电桩驱动电动汽车。这样一来,特斯拉联合SolarCity,就能化身为一家清洁能源供应公司,形成一套“太阳能发电-Powerwall储电-特斯拉用电”的可持续能源生态闭环。

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因为悲观所以积极

表面上看,马斯克是一个积极主动、思想激进、追求极致的人,但是潜意识中,马斯克对人类未来的预测并不乐观,甚至有点厌世的情绪。

出于对AI智慧的警惕,Neuralink要为人类升级大脑;因为对地球能源的居安思危,马斯克推动SolarCity的布局;基于对地球未来将不适宜人类居住的判断,Space X诞生并为人类提供星际远航的可能;当人类殖民外星后,特斯拉现有的智能驾驶可以为人类出行提供技术支持;即便是Hyperloop,其实也是为地表不适宜人类居住的情况下移居地下做准备。

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如果用两个字形容他,那只能说是奇人。

马斯克创立的公司都有一个科幻式的、非常宏大的终极目标,力图解决人类社会延续发展的某个重大问题(人工智能、星际探索、能源与交通);同时又有一个可以着手的近期目标,能够解决眼前问题,进行商业运作,为终极目标做技术上和资金上的准备。

譬如,SpaceX的长远目标是实现人类移民火星或其他星球,而近期目标则是开发可回收火箭技术,重复使用火箭,从事航天商业活动;又譬如,SolarCity和特斯拉,它们的长远目标是改变世界的能源结构,而近期目标,则是推出智能纯电动汽车和太阳能发电面板和储能装置。

因为懂技术,同时也热爱技术,所以马斯克能够将他的幻想一一付诸实践。从某种意义上讲,他的所有反常规的举动都在他“厌世情怀”和“造福人类”的逻辑内核之下,硅谷钢铁侠正在通过其非凡的勇气引领他的同类开启第四次技术革命的序幕。

曾经担任特斯拉销售副总裁的乔治·布兰肯希普(George Blankenship),也曾经在乔布斯身边工作,他认为,乔布斯和马斯克很相似:“他们俩就像从不同的时空穿越到现在,试图把我们带到他们知道我们可以去的地方。”

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(图/文/摄:皆电 唐科)

来源:皆电

作者:唐科

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